Fonte rapide du Groenland : « ça fait peur » !

Aujourd’hui, des mesures satellites, des observations de terrain et quelques modèles permettent aux chercheurs de mesurer la fonte des glaces au Groenland avec une bonne précision. Et leurs résultats montrent que ces glaces fondent aujourd’hui six fois plus vite que dans les années 1980. De quoi nous donner quelques sueurs froides…

Mesurer la fonte des glaces au Groenland ou en Antarctique est un exercice relativement précis en 2019, grâce à un arsenal de satellites, de stations météo et de modèles climatiques sophistiqués. Les scientifiques savaient déjà le faire assez bien pour les années 1990 et 2000. Mais les estimations des décennies précédentes étaient jusqu’à présent peu fiables.

Dans une nouvelle étude parue, des chercheurs ont recalculé la perte de glaces depuis 1972, date de la mise en orbite des premiers satellites Landsat ayant photographié régulièrement le Groenland. « Il vaut mieux s’asseoir sur sa chaise avant de regarder les résultats, parce que ça fait un petit peu peur de voir à quelle vitesse ça change », déclare à l’AFP le glaciologue français Eric Rignot, de l’Université de Californie à Irvine (États-Unis), coauteur de l’étude avec des collègues en Californie, à Grenoble (France), Utrecht (Pays-Bas) et Copenhague (Danemark). « C’est aussi quelque chose qui affecte les quatre coins du Groenland, pas juste les parties plus chaudes au Sud. »

Pour mesurer la fonte glaciaire, les glaciologues disposent de trois méthodes. La première consiste tout simplement à mesurer l’altitude — et ses variations — grâce à un laser embarqué à bord d’un satellite. Si un glacier fond, le satellite voit son altitude baisser. Une seconde technique repose, depuis 2002 grâce à des satellites de la Nasa, sur la mesure des variations de gravité terrestre. Car les montagnes ne bougeant (presque) pas, ce sont les mouvements et transformations de l’eau qui expliquent ces variations.

Les travaux de l’équipe internationale de glaciologues se résument ainsi : au Groenland, la fonte glaciaire observée depuis huit ans est équivalente à celle des quatre dernières décennies. © Thomas_Ritter, Pixabay License

Des modèles pour remonter le temps

Enfin, les scientifiques ont développé des modèles dits de bilan de masse. Ceux-ci comparent ce qui s’accumule sur le Groenland (pluie, neige) à ce qui en sort (rivières de glace) afin d’établir ce qui reste. « Ces modèles, confirmés avec des mesures de terrain, sont devenus très fiables depuis le milieu des années 2000 », explique Eric Rignot — de l’ordre de 5 à 7 % de marge d’erreur, contre 100 % il y a quelques décennies.

L’équipe a utilisé ces modèles pour « remonter dans le temps » et reconstruire en détail où en était la glace du Groenland dans les années 1970 et 1980. Le peu de données dont disposaient les chercheurs pour cette période (photos satellites de moyenne résolution, photos aériennes, carottages de neige et autres observations de terrain) a permis d’affiner le modèle.

La glace fond six fois plus vite

Le résultat est que dans les années 1970, le Groenland a gagné 47 gigatonnes de glace par an en moyenne (Gt/an), avant d’en perdre un volume équivalent dans les années 1980. La fonte continue à ce rythme dans les années 1990, avant une accélération forte à partir des années 2000 (187 Gt/an), et surtout depuis 2010 (286 Gt/an). La glace fond donc six fois plus vite aujourd’hui que dans les années 1980, estiment les chercheurs. Les glaciers du Groenland, rien qu’à eux, auraient contribué à faire monter le niveau des océans de 13,7 millimètres depuis 1972.

Source: Futura Sciences

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